Efter ett misslyckat år i fjol bröts Martin Fourcades långa dominans i herrarnas skidskytte. Den franska jättestjärnan hade fram till och med säsongen 2017-2018 vunnit den totala världscupen sju år i rad. I fjol var det i stället Johannes Thingnes Bø som var giganten och tog hem totalen – Fourcade var inte ens topp tio.

I år har dock Fourcade kommit tillbaka. Han vann distansloppet i Östersund i världscuppremiären och var i januari i en klass för sig när han tog fyra raka segrar samtidigt som Bø hade tävlingsuppehåll i samband med att han blev pappa. Men när Bø var tillbaka var det roliga slut för fransmannen, som trots att han leder den totala världscupen inte slagit Bø sedan det där distansloppet i Östersund den 4 december.

Inför VM i Antholz har mycket handlat om duellen mellan dessa två skidskyttegiganter. Vem kommer att bli årets VM-kung?

Den tyska tidigare skidskyttestjärnan Uschi Disl tror på Bø, skriver hon i ett blogginlägg enligt NTB. Disls argument är att Fourcade skulle ha utvecklat ett "Bø-komplex" eftersom han inte slagit norrmannen på många veckor.

"Kan sätta sig i huvudet"

Svenske Jesper Nelin är inne på samma spår. På frågan om vem han tror blir VM-kung svarar han tvärsäkert:

Jag tror på Bø helt klart. Fourcade har inte huvudet för Bø.

TT: Kan det sätta sig i huvudet så tror du?

Ja absolut, det kan det verkligen. Och det har verkligen sett ut så när man tittar på tävlingarna. Direkt när Bø inte var med levererade Fourcade som aldrig förr, säger Nelin.

När VM i Antholz inleddes med mixedstafett hann det aldrig riktigt bli någon duell mellan de båda stjärnorna. Frankrike, med Fourcade på tredjesträckan, var borta från medaljerna redan efter första sträckan samtidigt som Norge, med Johannes Thingnes Bø på sista sträckan, pallade för favorittrycket och körde hem guldet.

I den mixade zonen var Fourcade besviken – och kortfattad.

Det här var inte hur jag hade tänkt inleda mitt VM, men i stafetter vet man aldrig vad som ska hända. Men det är tråkigt, vi var tre stora favoriter i Norge, Italien och Frankrike och vi är de enda som inte klarar det, sade han innan han snabbt lämnade journalisterna.

Mentalt övertag?

Bø var av naturliga skäl desto mer pratglad och log när han pratade om duellen mellan honom och Fourcade.

Man måste ha en snackis (inom skidskyttesporten) och jag och Fourcade har varit de två stora skidskyttarna de senaste åren så det är naturligt, men det finns många andra också och det är inte säkert att det är Fourcade som är den bästa fransmannen.

TT: Jesper Nelin tror inte att Fourcade har huvudet för att slå dig, vad säger du om det?

Det var snällt sagt. Men jag tror kanske bara att det är lite sant. Alla gör sitt bästa, ibland är du i jättebra form, andra gånger har du jättebra skidor eller så gör du det bra hela vägen men har en skjutserie som förstör allting.

TT: Men känns det som att du har ett mentalt övertag på honom ändå?

Ja, det kan ju hända. Jag har haft en tendens att vara före honom den senaste tiden och jag ska försöka vara det på VM också.

Första riktiga duellen i Antholz mellan Fourcade och Bø är herrarnas sprint under lördagen.